Quelle est la destinée de la fusée Starship « égarée » après son retour atmosphérique ?

L’essentiel

La fusée Starship conçue par SpaceX a accompli son décollage avec succès hier depuis le Texas mais a finalement été « égarée » avant d’atterrir dans l’océan Indien. D’après les spécialistes, la fusée aurait explosé après son entrée dans notre atmosphère. Les images saisissantes montrent un plasma orange résultant de la chaleur extrême due à la friction. C’était presque parfait. Jeudi matin, le plus grand vaisseau spatial du monde a réalisé son impressionnant décollage depuis la base spatiale de Boca Chica, dans l’extrême sud du Texas (États-Unis). Jamais un engin aussi imposant (120 mètres) et puissant n’avait quitté la Terre avec succès. En direct et avec une qualité d’image remarquable, des millions de Terriens ont pu assister au lancement réussi de la fusée Starship conçue par SpaceX. La société dirigée par le milliardaire Elon Musk a ensuite pu savourer le détachement réussi du « Super Lourd » (super-lourd en français), la base de la fusée chargée de la propulsion grâce aux 3 400 tonnes de méthane et d’oxygène embarquées. Jusque-là, tout était conforme aux attentes. C’était un spectacle magnifique et l’humanité se rapprochait de la possibilité de retourner sur la lune. Oui mais. « le problème, ce n’est pas la chute, c’est l’atterrissage », comme le dit un personnage dans le film culte La Haine. Jeudi 14 mars, l’atterrissage n’a jamais eu lieu. Tout d’abord, parce que le « Super Lourd » n’a jamais réussi à redescendre en douceur dans le golfe du Mexique comme prévu. Selon SpaceX, la manœuvre a échoué et le lanceur a explosé à environ 460 mètres d’altitude. Des images impressionnantes ! La fusée Starship n’a pas eu une fin meilleure. Destiné à des voyages vers la lune et vers Mars, le vaisseau a largement dépassé la frontière de l’atmosphère, atteignant plus de 200 km d’altitude. Mais il n’est jamais revenu sur Terre comme prévu. Selon un commentateur, le vaisseau a été déclaré « égaré » lors de sa descente vers la Terre. Mais où est-il alors ? Comment a-t-on pu perdre un engin de 50 mètres de long suivi en direct par des centaines d’experts ? La réponse est simple : Starship a probablement explosé. Le vaisseau, qui a la particularité de pouvoir, à terme, être réutilisé, devait atterrir dans l’océan Indien pour clore le test. SpaceX avait prévenu que sa fusée ne survivrait pas à l’impact, mais peu importe. Avant d’être « égaré », le vaisseau a offert des images impressionnantes montrant Starship illuminée d’un plasma orange sous l’effet de la chaleur provoquée par la friction lors de son entrée dans l’atmosphère terrestre (comme le montre la vidéo ci-dessus). Une prouesse rendue possible par la mise au point d’un bouclier thermique constitué de 18 000 tuiles noires en céramique permettant de résister à l’incroyable chaleur. Pas suffisant cependant pour permettre à la fusée d’amerrir. Selon les experts, Starship a probablement explosé, se désintégrant en quelques petits morceaux tombés dans l’océan. Le dernier signal du vaisseau a été reçu 49 minutes après le décollage. Comme lors des deux précédents tests l’année dernière, achevés dans de spectaculaires explosions, le régulateur aérien américain (FAA) a annoncé qu’il allait superviser une enquête sur les incidents survenus en vol.

Le rêve ultime d’Elon Musk

La fusée Starship est le projet cher à Elon Musk et à sa société SpaceX. Le milliardaire aspire à faire de l’humanité une espèce multiplanétaire en organisant des voyages réguliers vers la lune et vers Mars. Le développement de la fusée est également crucial pour la NASA, qui compte sur ce vaisseau pour faire atterrir ses astronautes sur la lune lors de sa mission Artémis 3, prévue en 2026. Lors de ce vol, SpaceX a d’ailleurs testé un transfert de carburant, essentiel à un éventuel voyage vers la lune, qui nécessitera un ravitaillement dans l’espace.

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